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Los grandes descubrimientos

Hasta finales del siglo XV, el mundo conocido por los europeos es muy reducido: básicamente se conocen Europa, el norte de África y parte de su litoral. Se tiene una vaga idea acerca de Asia por los relatos de los misioneros franciscanos en Mongolia y, posteriormente, por los de Marco Polo. Se ignora la existencia de América y Oceanía.

A partir de 1453, con la caída de Constantinopla en poder de los turcos, las rutas comerciales mediterráneas con Asia quedan muy dificultadas. La gran demanda de productos orientales en Europa, sobre todo especias, motiva la búsqueda de nuevas rutas sorteando el peligro turco. Portugal opta por bordear África hasta el océano Índico, mientras Castilla emprende una empresa más arriesgada: navegar hacia el oeste, por el Atlántico, confiando en la esfericidad de la Tierra para llegar a Asia por su costa oriental.

Estas campañas se ven impulsadas por el ansia de oro de las monarquías, que esperan poder saquear los yacimientos asiáticos y sudaneses, así como por el afán de gloria y enriquecimiento de sus protagonistas.

Los riesgos de estas empresas no podrían haberse asumido sin importantes mejoras científicas y técnicas aplicadas a la navegación y el avance en el conocimiento geográfico: la teoría de la esfericidad de la Tierra; el desarrollo de la cartografía, con el perfeccionamiento de los portulanos; instrumentos como la brújula o el astrolabio; y la construcción de nuevos tipos de embarcaciones más seguras y ligeras, como la carabela y la nao.

Portugal llega hasta el Cabo de Buena Esperanza, ocupando las islas de Madeira, Azores y Cabo Verde. En 1498 Vasco da Gama llega hasta la India bordeando la costa africana. Portugal crea un imperio marítimo asentado en posiciones costeras en África y Asia, desde donde comercian con el interior para obtener especias asiáticas y oro y esclavos africanos. Al mismo tiempo, sin saberlo, Castilla llega a América.

Tras fracasar en su intento de convencer a Juan II de Portugal de que sufragase su expedición atlántica, Cristóbal Colón llega a la corte de Castilla, en donde encuentra todo tipo de facilidades para llevar a cabo sus planes. Los Reyes Católicos ponen a su disposición una flota de tres naves con su tripulación, le proclaman almirante y virrey y gobernador de las tierras que descubra, y le aseguran la décima parte de las riquezas que encuentre.

El 3 de agosto de 1492, la expedición parte del puerto de Palos, y el 12 de octubre del mismo año llega a la isla de Guanahaní (San Salvador). Convencido de haber alcanzado Asia, Colón muere en 1506, tras cuatro viajes a América, sin saber que había llegado a un nuevo continente.

Cuando se llega al Nuevo Mundo en 1492, los Reyes Católicos se plantean la necesidad de esgrimir un título de dominio sobre aquellas tierras frente a otras potencias europeas. En la mentalidad del siglo XVI, “descubrir” es “hallar tierra no gobernada por príncipe cristiano”: aunque haya habitantes, se les ve como salvajes incapaces de autogobernarse que “necesitan” el dominio de un príncipe cristiano que les imponga el conocimiento de la biblia y las costumbres occidentales.

Pero lo que los Reyes Católicos quieren es la exclusividad dominadora: no sólo poseer lo ya descubierto, sino todo lo que esté por descubrir. Así que acuden al papa español Alejandro VI para que les conceda el dominio sobre el Nuevo Mundo. Éste va a otorgar a los Reyes Católicos la bula Inter caetera, por la que se traza una línea imaginaria en mitad del Atlántico, a 100 leguas al oeste de las islas de Cabo Verde, que marcará la frontera entre los territorios españoles y los portugueses. El acuerdo definitivo entre el papa, Castilla y Portugal se recoge en el Tratado de Tordesillas.

Antes de la llegada de los castellanos a América, estaba habitada por diversos pueblos, algunos de los cuales habían llegado a construir complejas culturas que aventajaban en varios aspectos a los europeos. Los más conocidos son los incas, los mayas y los aztecas. Españoles y portugueses en América del sur, e ingleses en América del norte destruyen casi por completo todas estas culturas durante los cuatro siglos de colonización.

Los territorios americanos son conquistados por medio de la violencia en la mayor parte de las ocasiones. Conforme avanza la conquista los españoles encuentran mayor resistencia indígena a ser conquistados y despojados de tierras y pertenencias. Para darle un “enfoque de legalidad” a la conquista, se redacta el Requerimiento: documento teocrático que se lee a los indígenas en castellano antes de iniciar la conquista. En él se dice que las tierras que ocupan son de los reyes de Castilla, y que si no se someten a su poder, serán culpables del derramamiento de su propia sangre a manos de los conquistadores.

La primera discusión formal que surge en torno a los indígenas americanos es si éstos son hombres o bestias que hablan. Esta discusión pretende dilucidar si pueden o no ser esclavizados. En su segundo viaje (1495), Colón lleva a Castilla una partida de indígenas para venderlos como esclavos. Pero los Reyes Católicos determinan que no se puede esclavizar a los indios americanos. A su regreso a América, en 1499, Colón crea un sistema de explotación de indígenas denominado encomienda. Consiste en un reparto de indígenas entre los colonizadores para que trabajen gratuitamente para ellos. A cambio, los encomenderos se “obligan” a evangelizarlos. Las encomiendas están compuestas por grupos de cientos e incluso miles de indígenas. Uno de los más firmes detractores de las encomiendas y defensor de los derechos de los indígenas es Fray Bartolomé de las Casas, que llega a conseguir que se suprima esta forma de esclavitud encubierta durante dos años.Conquistadores masacrando indígenas. Theodor de Bry.

El gran interés de los colonizadores en América es económico: América es rica en recursos, y Europa quiere explotarlos en su propio beneficio. La explotación del oro empieza en las Antillas, expoliando los tesoros indígenas: en cuatro años se drena todo el oro contenido en joyas elaboradas durante un milenio. Cuando han fundido todo este oro, los conquistadores empiezan a buscar en las arenas de los ríos, empleando tan cruelmente el trabajo esclavo de los indígenas que en 1525 habían muerto todos. Las Antillas se repueblan con esclavos africanos, pasando a implantarse una economía de plantación con productos como la caña de azúcar o el tabaco. La explotación del oro sigue en el istmo de Panamá, que también se despuebla en los años 40 del siglo XVI; y en Venezuela, de donde también se extraen perlas. En 1531 se llega a Perú, y el imperio inca vomita oro: 12.000 kilos llegan a España en cinco años procedentes de sus minas y tesoros. Entre 1540 y 1560 la colonización extrae de los ríos y minas de Chile 2.000 kilos de oro anuales.

En los primeros años del siglo XVI muchas expediciones se adentran en las selvas a través de las cuencas del Orinoco, el Magdalena y el Amazonas buscando la mítica ciudad de El Dorado, lo que provoca varios descubrimientos geográficos.

CUESTIONES DE COMPRENSIÓN LECTORA.

  1. ¿Qué beneficios obtuvo Castilla de la colonización de América?

VOCABULARIO.

Busca y escribe la definición de los siguientes conceptos: portulano, astrolabio, carabela, nao, virrey, bula, legua y El Dorado. Puedes usar, por ejemplo, la página web de la RAE. Recuerda que sólo debes apuntar la acepción que concuerde con el tema que estamos estudiando (que no siempre es la primera que aparece en el diccionario).

Repasa lo aprendido.

Pregunta

¿Para qué se usa el Requerimiento?

Respuestas

Para justificar la conquista de territorios.

Para explicar la nueva administración a los indígenas conquistados.

Para mejorar las relaciones entre castellanos y americanos.

Para dar una oportunidad de debate a los indígenas.

Retroalimentación


Pregunta

¿Cuál de estos avances no facilitó los nuevos descubrimientos geográficos?

Respuestas

El astrolabio.

La teoría de la esfericidad de la Tierra.

El rádar.

La carabela.

Retroalimentación

Sigamos.

Completa con las palabras que faltan.
La explotación del oro americano empieza en las , expoliando los tesoros indígenas: en años se drena todo el oro contenido en joyas elaboradas durante un milenio. Posteriormente, los conquistadores empiezan a buscar en las arenas de los ríos, empleando tan cruelmente el trabajo esclavo de los indígenas que en 1525 habían muerto todos. Las Antillas se repueblan con esclavos , pasando a implantarse una economía de con productos como la caña de azúcar o el tabaco. La explotación del oro sigue en el istmo de Panamá y en , de donde también se extraen perlas. En 1531 se llega a , y el imperio inca vomita oro: 12.000 kilos llegan a España en años. Entre 1540 y la colonización extrae de los ríos y minas de 2.000 kilos de oro anuales.

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¿Será verdad que...

Pregunta 1

... Colón era consciente de haber descubierto un nuevo continente?

Pregunta 2

... muchas expediciones se adentran en las selvas a través de las cuencas de sus ríos buscando El Dorado?

Pregunta 3

... Colón fue un firme defensor de la libertad de los indígenas?

Lecturas pertinentes.

Fundamental la novela de Alejo Carpentier sobre Cristóbal Colón: El arpa y la sombra. Aunque la onírica prosa de Carpentier no es apta para lectores nóveles, tenlo en cuenta.

Enlaces.

La ficha de Artehistoria de Cristóbal Colón.

La ficha de Artehistoria de Juan II de Portugal.

La ficha de Artehistoria de Alejandro VI.

La ficha de Artehistoria de Bartolomé de las Casas.

Página interactiva sobre el descubrimiento de América de la Junta de Castilla y León.

Cuestionario sobre el descubrimiento de América en Testeando.es.

Animación muy didáctica sobre el descubrimiento de América.

Fragmento de la película Aguirre. La cólera de Dios.

Artículo sobre El Dorado en la BBC.

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