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Administración y economía colonial

Para administrar una colonia tan extensa como es América, Castilla divide su territorio en dos virreinatos: el de Nueva España, en América del Norte y Central; y el del Perú, en América del Sur. Para regular el monopolio del comercio, se establece la Casa de Contratación en Sevilla. Este órgano es el único autorizado a enviar mercancías a América y a recibir las que de allí proceden por medio de la Flota de Indias, convoy de barcos que une el puerto de Sevilla con los de Veracruz y Cartagena de Indias.

Los constantes ataques a la flota de los piratas ingleses, holandeses y franceses, especialmente en el viaje de vuelta, cuando va cargada de oro y plata, determina su organización en dos expediciones anuales protegidas por galeones de guerra.

Potosí.Desde la segunda mitad del siglo XVI se produce un cambio en el objeto de explotación de los colonizadores, pasándose del oro a la plata. Este cambio coincide con el descubrimiento de las minas de Zacatecas, en México, y Potosí, en los Andes bolivianos. También coincide con el desarrollo de una nueva técnica para obtener plata más rápidamente y a menor coste, llamada amalgama de mercurio. Consiste en mezclar la piedra de plata con mercurio y mucha agua a altas temperaturas, para separar la mena, sin valor, de la ganga. Es un sistema altamente contaminante que ha envenenado la Amazonía con grandes cantidades de mercurio.

El cerro del Potosí es sometido a tal explotación que actualmente amenaza con derrumbarse. Para extraer la plata de este yacimiento, la oligarquía minera de la ciudad recurre a la mita, institución por la que las comunidades incas prestaban un servicio al Estado periódicamente. Los colonizadores españoles mantienen esta costumbre, pero torciéndola al servicio de los concesionarios de las minas: lo convierten en un reclutamiento forzoso para trabajar en Potosí o en las minas de mercurio por un periodo de uno a tres años. Los indígenas reclutados se llevan consigo a sus familias, y las mujeres e hijos terminan trabajando en servicios públicos o prostituyéndose para sobrevivir. Cada año llegan 17.000 indígenas a trabajar, pero si sumamos a sus familias, resulta que anualmente entran unas 60.000 personas en Potosí.

Jurídicamente, los mitayos no son esclavos. Reciben un salario inferior al medio peso diario, por el que deben recoger 23 kilos de mineral al día. Mientras no reúnan esa cantidad, no pueden salir de las insalubres galerías de la mina, por lo que superan las ocho horas diarias de trabajo. Una vez recolectado el metal, han de escalar 500 metros con su carga hasta la salida, donde les esperan los patronos para pesar el mineral. El trabajo exhaustivo, las emanaciones tóxicas de la mina y los cambios de temperatura provocan una mortalidad extraordinaria entre estos mitayos, que suelen morir antes de terminar su periodo de reclutamiento. Además, los que sobreviven, normalmente se quedan en la ciudad, atrapados por el alcoholismo, el desarraigo y el hastío vital.

CUESTIONES DE COMPRENSIÓN LECTORA.

  1. ¿Por qué crees que se usa la expresión “esto vale un potosí” para referirse a lago muy valioso?

VOCABULARIO.

Busca y escribe la definición de los siguientes conceptos: virreinato, galeón, Andes, amalgama, concesionario, mitayo y desarraigo. Puedes usar, por ejemplo, la página web de la RAE. Recuerda que sólo debes apuntar la acepción que concuerde con el tema que estamos estudiando (que no siempre es la primera que aparece en el diccionario).

Repasa lo aprendido.

Pregunta

¿Qué es la amalgama de mercurio?

Respuestas

Una mina muy importante.

Una enfermedad laboral.

Una técnica para depurar plata.

Una técnica para extraer mercurio.

Retroalimentación


Pregunta

¿Qué institución se encarga de gestionar el comercio con América?

Respuestas

La flota de Indias.

La mita.

Nueva España.

La Casa de Contratación.

Retroalimentación

Sigamos.

Completa con las palabras que faltan.

Para extraer la del Potosí, la oligarquía minera de la ciudad recurre a la , institución por la que las comunidades prestaban un servicio al Estado periódicamente. Los colonizadores españoles la convierten en un reclutamiento forzoso para trabajar en las minas por un periodo de uno a años. Los indígenas reclutados se llevan consigo a sus familias, y las mujeres e hijos terminan trabajando en servicios públicos o prostituyéndose para sobrevivir. Cada año llegan 17.000 indígenas a trabajar, pero si sumamos a sus familias, resulta que anualmente entran unas .000 personas en Potosí. Jurídicamente, los mitayos no son . Reciben un salario inferior al medio peso diario, por el que deben recoger kilos de mineral al día, superando las ocho horas diarias de trabajo. El trabajo exhaustivo, las emanaciones tóxicas de la mina y los cambios de provocan una mortalidad extraordinaria entre estos mitayos. Además, los que sobreviven, normalmente se quedan en la ciudad, atrapados por el , el desarraigo y el hastío vital.

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¿Será verdad que...

Pregunta 1

... desde la segunda mitad del siglo XVI se pasa de la explotación del oro a la de la plata?

Pregunta 2

... la Flota de Indias se organiza en dos expediciones anuales?

Pregunta 3

... el cerro del Potosí actualmente amenaza con derrumbarse?

Lecturas pertinentes.

Para el estudio en profundidad de la administración colonial española en América me gusta recomendar Introducción a la Historia de América: altas culturas y bases de la colonización española, de la profesora Mª Dolores Pérez Murillo.

Enlaces.

Página del tricentenario del traslado de la Casa de Contratación a Cádiz.

Noticia de julio de 2014 sobre el riesgo de derrumbe del cerro de Potosí.

Documental sobre la explotación colonial de Potosí.

Noticia de octubre de 1989 sobre la vigencia de la amalgama de mercurio.

Versión para imprimir:

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