La deriva continental y sus consecuencias ambientales


Como hemos visto, la Tierra a lo largo de su historia, ha pasado por momentos en que todos los continentes estaban unidos formando un único continente o supercontinente, y otras, como la actual donde se encuentran separados por océanos. 

Según datos geológicos, se piensa que en los últimos 2.600 millones de años, en seis ocasiones se han unido los continentes y en otras seis se han fragmentado. 

El hecho de que los los continentes estén o no unidos, ha tenido para la historia de la Tierra una serie de consecuencias ambientales, de manera que ha influido en :


Variaciones en el nivel del mar

En la historia de nuestro planeta ha habido épocas en las que el nivel del mar ha estado más alto y otras más bajo. A las subidas del nivel del mar las conocemos como TRANSGRESIONES y las bajadas, como REGRESIONES. En las variaciones en el nivel del mar influyen varios factores, como el clima, pero también el hecho de que los continentes estén juntos o separados. 

Las épocas en las que los continentes han estado unidos coinciden con períodos de bajada del nivel del mar (REGRESIONES),  ya que al colisionar los continentes entre sí las masas continentales se elevan y por tanto el nivel del mar en la costa desciende. 

Cuando los continentes se empiezan a separar, se forman nuevos océanos, las dorsales oceánicas son muy activas, emiten mucha lava al fondo del océano y por tanto el suelo oceánico sube y también el nivel del mar (TRANSGRESIONES). 

A medida que los océanos van creciendo, y las dorsales son cada vez menos activas, el nivel del mar respecto a la costa vuelve a bajar, los contientes volverán a unirse y será otra época de REGRESIONES.

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Variaciones en el clima

Los períodos que en que los continentes han estado unidos coinciden con épocas frías y glaciares, mientras que cuando los continentes han estado separados (como en la actulidad) han sido épocas más calidas en la historia del planeta. 

Las razones de estas variaciones en el clima son varias, entre ellas vamos a ver dos:

Cuando los continentes se separan y sube el nivel del mar, aumentan los niveles de CO2, hay mayor efecto invernadero y por tanto la temperatura aumenta. 

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La distribución de los seres vivos

La distribución actual de los continentes ha condicionado la distribución de los seres vivos, plantas y animales que habitan el planeta. Por ejemplo, la fauna europea es semejante a la nortearmericana, ya que estos continentes se separaron más tarde que otros del hemisferio sur. 

Los periodos, como el actual, donde los continentes han estado separados coinciden con épocas de mayor diversidad biológica, abundan más especies animales y vegetales, debido a que los océanos hacen de barrera y separan poblaciones de seres vivos, que tienen que evolucionar por separado, lo que favorece la aparición de nuevas especies. Un ejemplo lo tenemos en la fauna australiana, donde abundan los mamíferos marsupiales, como el canguro o el koala. Los mamíferos australianos están mucho menos evolucionados que el resto porque Australia se separó muy tempranamente del resto de masas continentales que formaban Gondwana (África, Saudamérica, Antártida; india y Madagascar) y evolucionaron aparte de todos los demás.

En las épocas en las que existían un único continente ha habido menor diversidad biológica, al haber menos barreras geográficas que aislaran las poblaciones, lo que permite el cruce entre individuos de poblaciones distintas sin que aprezcan nuevas especies.  

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